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Hannah Beswick: "mummia di Manchester" con la fobia di essere sepolta viva chiese al medico di controllare per decenni che fosse davvero morta

Nel 1758, quando una donna chiamata Hannah Beswick passò a miglior vita, lasciò un testamento che istruiva il suo dottore di assicurarsi che fosse assolutamente morta. Aveva una paura patologica di essere sepolta viva, e aveva lasciato al dottore la sua intera fortuna pur di controllare che questo non accadesse. Il suo dottore fece imbalsamare il corpo e, seguendo il testamento, controllò regolarmente che non fosse viva per i successivi 60 anni.

Pubblicato il 23/12/2021
Fonte: Wikipedia inglese, davidcastleton.net (link alla fonte principale)

Nel 1688, Hannah Beswick nacque a Cheetwood Old Hall, Manchester. I suoi genitori erano benestanti, e Hannah era destinata ad ereditare una consistevole fortuna già da giovane, nel 1706, quando suo padre morì.

Hannah si trasferì in una casa padronale chiamata Birchin Bower, e lì visse una vita agiata ma poco degna di nota. Un'esistenza piacevole, ma turbata da un evento terribile: la "non-morte" di suo fratello John.

Un attimo prima del funerale, alcune delle persone che erano andate a rendere omaggio al defunto videro le sue palpebre tremolare. Il medico di famiglia, il dottor Charles White, esaminò il corpo e dichiarò, suscitando lo stupore di tutti, che John era ancora vivo. Il funerale fu annullato, John riprese coscienza qualche giorno dopo e visse per molti altri anni.

L'incidente lasciò sicuramente un segno profondo in Hannah, così come in tutti i presenti. Casi del genere, però, non erano così insoliti come si potrebbe pensare. La comprensione di fenomeni come il coma era rozza e primitiva rispetto ad oggi. Ci furono casi ben noti di persone che si sono svegliate negli obitori, ai loro funerali o addirittura sul tavolo delle dissezioni o dell'imbalsamazione.

Il sepolto vivo (1854), di Antoine Wiertz

Hannah Beswick sviluppò una profonda paura di essere sepolta viva. Era una fobia relativamente diffusa in quei secoli, proprio perché casi come quello del fratello John non erano poi così rari. Quando Hannah scrisse il testamento, datato 25 luglio 1757, era ancora ottenebrata da queste paure. Chiese che il suo corpo non venisse interrato, e che fosse esaminato con regolarità per ogni possibile segno di vita, finché non era certo che fosse morta.

Non è ben chiaro quanti soldi, di preciso, la Beswick lasciò al medico di famiglia affinché realizzasse questa missione, e affinché rimandasse il più possibile la sua inumazione. Alcuni ritengono che fossero 25.000 sterline, equivalenti a tre milioni odierni.

Quello che sappiamo è che White imbalsamò il corpo di Hannah. Questo nonostante il fatto che il testamento non richiedesse l'imbalsamazione e affermasse soltanto che la sepoltura doveva essere solo posticipata fino a quando non c'era dubbio che fosse morta.

White era stato allievo del dr William Hunter, che sviluppò la tecnica della "imbalsamazione arteriosa". Questa tecnica comportava il riempimento delle vene e delle arterie del corpo con una miscela di trementina, vermiglio e olio di lavanda e rosmarino. Inoltre, gli organi venivano rimossi e sangue e liquidi venivano "spremuti" dal cadavere, e il corpo veniva lavato con alcool.

Un articolo di giornale del 1940 scrisse: "il dottore era una persona assennata e 25.000 sterline non dovevano venir perse per il minimo inconveniente, così fece imbalsamare la signora Beswick e la fece rinchiudere in una vecchia cassa. Lei giaceva lì, in cima alla casa del dottore, anno dopo anno; e una volta all'anno il dottore e un avvocato andavano a trovarla. Toglievano la tenda che le copriva il viso e guardando la strana signora. Dopo la commovente cerimonia aprirono una bottiglia di vino e se ne dimenticarono completamente finché non passarono dodici mesi."

Altri, invece, ritengono che il Dr. White visitasse il corpo ben più di frequente, spesso accompagnato da ospiti curiosi. Di certo, però, non smise mai di controllarlo fino alla sua morte, avvenuta 60 anni dopo.

Quandò White morì, lasciò la cosiddetta "Mummia di Manchester" ad un amico e collega, il Dr. Ollier, e alla morte di quest'ultimo, avvenuta nel 1828, la mummia venne donata al Museo di Storia Naturale di Manchester.

Figura di cera di Hannah Beswick ad Amsterdam
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